L'encre invisible pourrait révéler si les enfants ont été vaccinés

Les ingénieurs du M.I.T. ont mis au point un moyen de stocker des informations médicales sous la peau,

en utilisant un colorant à points quantiques qui est délivré, avec un vaccin, par un patch à micro-aiguilles.

Ce colorant, invisible à l'œil nu, peut être lu ultérieurement à l'aide d'un smartphone spécialement adapté.

Crédit : Second Bay Studios

 

Le suivi des vaccinations reste un défi majeur dans le monde en développement, et même

dans de nombreux pays développés, la paperasserie se perd et les parents oublient si leur

enfant est à jour. Un groupe de chercheurs de l'Institut de technologie du Massachusetts a

mis au point une nouvelle méthode pour résoudre ce problème : intégrer le dossier

directement dans la peau.

 

En même temps que le vaccin, un enfant se verrait injecter un peu de colorant invisible

à l'œil nu mais facilement visible grâce à un filtre spécial pour téléphone portable,

combiné à une application qui diffuse une lumière proche infrarouge sur la peau.

Le colorant devrait durer jusqu'à cinq ans, selon des tests effectués sur de la peau de porc

et de rat et sur de la peau humaine dans une boîte.

Le système - qui n'a pas encore été testé sur des enfants - permettrait d'accéder rapidement

et facilement à l'historique des vaccinations, d'éviter le risque d'erreurs d'écriture et

d'augmenter peu le coût ou le risque de la procédure, selon l'étude, publiée mercredi

dans Science Translational Medicine.

 

"En particulier dans les pays en développement où les dossiers médicaux peuvent ne

pas être aussi complets ou accessibles, il peut être utile d'avoir des informations

médicales directement associées à une personne", explique Mark Prausnitz, professeur

de bio-ingénierie à l'Institut de technologie de Géorgie, qui n'a pas participé à la nouvelle

étude. Un tel système d'enregistrement des informations médicales doit être extrêmement

discret et acceptable pour la personne dont les informations sur la santé sont enregistrées

et sa famille, dit-il. "C'est, je pense, une façon assez intéressante d'atteindre ces objectifs".

 

La recherche, menée par les bio-ingénieurs du M.I.T. Robert Langer et Ana Jaklenec et

leurs collègues, utilise un patch de minuscules aiguilles appelées micro-aiguilles pour

fournir une vaccination efficace sans piqûre de serrage des dents. Les micro-aiguilles

sont intégrées dans un dispositif de type pansement qui est placé sur la peau : une infirmière

ou un technicien qualifié n'est pas nécessaire.

Les vaccins administrés avec des micro-aiguilles n'ont pas besoin d'être réfrigérés, ce qui

réduit à la fois le coût et la difficulté de l'administration, selon Langer et Jaklenec.

 

Pour administrer le colorant, les chercheurs ont dû trouver quelque chose de sûr et qui

durerait assez longtemps pour être utile. "C'est vraiment le plus grand défi que nous

avons relevé dans le cadre de ce projet", déclare Jaklenec, ajoutant que l'équipe a testé

un certain nombre de colorants disponibles dans le commerce qui pouvaient être utilisés

dans l'organisme, mais n'a pu en trouver aucun qui résiste à l'exposition au soleil.

L'équipe a fini par utiliser une technologie appelée "points quantiques", de minuscules

cristaux semi-conducteurs qui réfléchissent la lumière et qui ont été développés à l'origine

pour marquer les cellules pendant la recherche. Il a été démontré que ce colorant est sans

danger pour l'homme.

 

Une image de microscope en gros plan du réseau de micro-aiguilles, qui pourrait délivrer des points quantiques dans la peau.
Crédit : K.J. McHugh et al. Science Translational Medicine (2019)
 
Cette approche soulève certaines préoccupations en matière de protection de vie privée,
explique M. Prausnitz, qui a contribué à l'invention de la technologie des micro-aiguilles
et dirige le centre de conception, de développement et d'administration des médicaments
de Georgia Tech. Les patients peuvent avoir d'autres préoccupations concernant le fait
d'être "tatoués", de transporter des informations médicales personnelles sur leur corps
ou d'autres aspects de cette approche peu familière du stockage des dossiers médicaux",
dit-il.
"Des personnes et des cultures différentes auront probablement des sentiments différents
face à un tatouage médical invisible".
 
Lorsque les gens se faisaient encore vacciner contre la variole, qui a depuis été éradiquée
dans le monde entier, ils avaient une cicatrice visible sur le bras à cause du vaccin, ce
qui permettait d'identifier facilement qui avait été vacciné et qui ne l'avait pas été,
explique M. Jaklenec.
"Mais évidemment, nous ne voulions pas donner de cicatrice aux gens",
dit-elle, notant que son équipe cherchait un identifiant qui serait invisible à l'œil nu.
 
 
Les chercheurs voulaient également éviter les technologies qui soulèveraient encore
plus de problèmes de confidentialité, comme les scanners de l'iris et les bases de
données contenant des noms et des données identifiables, dit-elle.

Les points quantiques après avoir été administrés dans la peau des rongeurs. Crédit : K.J. McHugh et al. Science Translational Medicine (2019)
 
Le travail a été financé par la Fondation Bill & Melinda Gates et est né d'une demande
directe du fondateur de Microsoft et philanthrope Bill Gates lui-même, qui a soutenu les
efforts visant à éradiquer des maladies telles que la polio et la rougeole dans le monde
entier, explique M. Jaklenec. "Si nous n'avons pas de bonnes données, il est vraiment
difficile d'éradiquer les maladies", dit-elle.Les chercheurs espèrent ajouter des informations
plus détaillées aux points, comme la date de vaccination. Avec eux, l'équipe veut
éventuellement injecter des capteurs qui pourraient également être utilisés pour suivre
des aspects de la santé tels que les niveaux d'insuline chez les diabétiques, explique
Mme Jaklenec. Travaillant dans l'État du Rajasthan, au nord de l'Inde, Nagar et son équipe
ont conçu un collier, ressemblant à celui porté localement, qui compresse, crypte et protège
les informations médicales par un mot de passe.
Le collier utilise la même technologie que les puces d'identification par radiofréquence
(RFID) - comme celles utilisées dans la vente au détail de vêtements ou sur les dossards
des athlètes - et permet aux travailleurs de la santé d'avoir accès aux antécédents de
grossesse de la mère, à la courbe de croissance de son enfant et à son historique de
vaccination ainsi qu'à des suggestions sur les vaccinations et autres traitements
nécessaires, dit-il.
Mais M. Nagar reconnaît les préoccupations que peuvent susciter toutes ces technologies.
"Il faut tenir compte des messages et de la pertinence culturelle", dit-il.